Плутон: горы, лед, дюны и голубые небеса

Что New Horizons увидел на пути к Плутону и за него

«Психоделический Плутон» — так ученые NASA ярко раскрасили «Плутон», чтобы показать небольшие цветовые различия в разных частях планеты. Фото: NASA/JHUAPL/SwRI

Космический аппарат New Horizons стартовал с Земли ровно 10 лет назад — 19 января 2006 года для исследования Плутона. Осенью того же года Международный астрономический союз официально лишил Плутон статуса планеты. В 2015 году «Новые горизонты» добрались до него, подтвердив его статус и размер, сделав четкие снимки, а также изучив его геологию.

Летом прошлого года New Horizons достиг своей цели и пролетел всего в чуть более чем десятке тысяч километров от Плутона. Визит New Horizons к Плутону позволил измерить карликовую планету и закрепить за ней статус самого крупного на сегодняшний день объекта пояса Койпера. Диаметр Плутона — 2370 км (с погрешностью 2 км), а место второго крупнейшего объекта сейчас занимает карликовая планета Эрида с диаметром 2326 км (с погрешностью 12 км).



Благодаря New Horizons мы теперь знаем, что на Плутоне есть широкая ледяная равнина, получившая название «Спутник», возраст которой никак не больше 100 миллионов лет. По планетарным меркам это совсем мало, а значит, в недрах Плутона идут активные процессы. Кроме того, на снимках New Horizons видно, что лед медленно течет по поверхности карликовой планеты. Лед состоит из летучих газов (метана, азота, оксида углерода) и воды; водяной лед также был обнаружен на двух из пяти спутников Плутона — Никте и Гидре.

Также на Плутоне и на еще одном его спутнике, Хароне, New Horizons обнаружил горные гряды высотой до четырех километров и дюны. На Земле дюны образуются из-за ветра. Однако на Плутоне атмосфера очень разрежена (атмосферное давление в 100 тысяч раз меньше земного), и сильных ветров в ней быть не может. Ученые полагают, что когда-то атмосфера Плутона была плотнее. Однако туманов на сегодняшнем Плутоне хватает для того, чтобы небо на планете было голубым. Проходящий через атмосферу солнечный свет рассеивается точно так же, как это происходит на Земле.

Атмосфера Плутона, подсвеченная Солнцем. Фото: NASA/JHUAPL/SwRI


Сейчас New Horizons находится примерно в 200 миллионах километров от Плутона и более чем в пяти миллиардах километров от Земли.

Данные, в частности снимки, сделанные во время сближения с Плутоном, аппарат будет передавать на Землю до конца этого года, а впереди его уже ждет новая цель — объект пояса Койпера 2014 MU69.

2014 MU69 находится более чем в 1,5 миллиарда километров от Плутона. Он был открыт телескопом Hubble в 2014 году и выбран в качестве новой цели New Horizons как наиболее экономичный с точки зрения расхода топлива вариант.

Согласно распространенной теории формирования Солнечной системы, она образовалась из облака пыли и газа. Этот процесс начался 4,6 миллиарда лет назад. Объект 2014 MU69 интересен тем, что в нем и других объектах пояса Койпера это первородное вещество осталось со времен формирования Солнечной системы в практически нетронутом виде. Также ученые предполагают, что относительно небольшие объекты, подобные 2014 MU69, размер которого составляет около 45 километров в поперечнике, послужили «строительными блоками» для карликовых планет — Плутона, Эриды, Макемаке и других.

Наблюдения New Horizons помогут составить карту поверхности 2014 MU69 и сделать выводы о его формировании и эволюции, измерить температуру поверхности, выяснить ее состав, вычислить массу небесного тела.


Кроме того аппарат будет искать какие-либо следы активных процессов на небесном теле, например, нет ли у него комы — облака пыли и газа, подобного тем, что окружают кометы. Кома образуется из вещества ядра кометы, испаряющегося под действием солнечного тепла.

Траектория New Horizons. Иллюстрация: NASA


По дороге к 2014 MU69 New Horizons будет снимать еще два десятка объектов пояса Койпера. Получившиеся снимки не позволят рассмотреть детали небесных тел, но дадут возможность судить о свойствах их поверхности по ее отражающим способностям. Также ученые надеются, что таким образом удастся увидеть, есть ли у этих объектов спутники. С Земли такие наблюдения провести невозможно.

Специалисты полагают, что 2014 MU69 попадет в поле зрения New Horizons в октябре 2018 года. А доберется до него New Horizons в январе 2019 года и, возможно, подойдет к нему даже ближе, чем к Плутону.
Теги:

Читать еще на Чердаке: